Пуансеттия прекраснейшая, или молочай прекраснейший из семейства молочайные в природе произрастает в Мексике и странах Центральной и Южной Америки. Своим названием она обязана Джоэлю Пуансетту – послу США в Мексике. 
Красные «листья» растения, которые многие ошибочно принимают за цветки, на самом деле прицветники (морфологически они гораздо ближе к листьям). Настоящие цветки пуансеттии – очень мелкие, невзрачные, расположены на концах побегов между яркими прицветниками. У пуансеттии много обиходных названий, например «мексиканский огненный лист», но наиболее распространенные «рождественский цветок» и «рождественская звезда». 
В природе насчитывается около 2 тыс. видов молочаев, довольно сильно различающихся по внешнему виду: некоторые ощетиниваются колючками, подобно кактусам, у других – мясистые листья, и только цветки у большинства очень схожи. При повреждении стеблей или листьев у всех молочаев выделяется белый латекс, который действует раздражающе на кожу и глаза, поэтому с этими растениями нужно обращаться с большой осторожностью. 
Еще недавно пуансеттия чувствовала себя в наших квартирах довольно неуютно: она теряла листья независимо от того, правильно ли за ней ухаживали или нет, и вскоре после Рождества (если не раньше) у нее оставались только голые стебли с окрашенными прицветниками на верхушке. 
В последние годы выведены сорта, специально приспособленные к комнатным условиям, которые прекрасно выглядят до самого лета. 
Растения, которые продаются в магазинах, как правило, выращены из черенков и часто обработаны специальными препаратами – ингибиторами роста, чтобы придать кустику компактную форму. Многие покупатели считают, что это и есть их обычный вид, но в садах Калифорнии, в Мексике, на Гавайский островах можно встретить экземпляры до 3 – 4 м высотой. 
В природе они цветут зимой, когда стоят короткие дни и длинные ночи. В этом – то и заключается их секрет. Пуансеттия – типичное растение короткого дня (так ее называют фитофизиологии) и летом при обычных условиях цвести не может. 
Как же обращаться с отцветшей пуансеттией? Есть несколько способов, самый простой из которых – выбросить потерявшее декоративность растение и к Новому году купить свежее. Но этот вариант для истинных энтузиастов комнатного цветоводства, конечно, не подходит. Для них существуют два других: первый – снять с растения черенки, которые дадут несколько новых экземпляров к зимним праздникам, или обрезать старую пуансеттию и готовить ее к цветению. 
Чтобы получить черенки, первый раз надо обрезать растение в январе, хотя это может показаться настоящим кощунством, ведь если за пуансеттией хорошо ухаживают, то она прекрасно выглядит. Побеги срезают над узлом, оставив пенек высотой 5 – 7,5 см. После этого растение вновь пойдет в рост. В июле снимают черенки длиной 15 см с нового прироста. Их срезают над узлом, а затем каждый черенок обрезают еще раз – прямо под узлом. Черенки помещают во влажный торф или смесь торфа и перлита в равных частях, опрыскивают дважды в день и поливают по мере надобности. Спустя месяц, когда они укоренятся, их сажают в горшки с плодородной почвой. Примерно через три недели черенки трогаются в рост. 
Не стоит выбрасывать и материнское растение. После того, как в июле срезали черенки, надо пересадить его в свежую землю, оно начнет расти и также будет прекрасно выглядеть к Рождеству.
Если желания возиться с черенками нет, то когда пуансеттия начнет терять декоративность, нужно ее обрезать, оставив пенек 5 – 7,5 см, и пересадить ее в свежую землю. Летом растение надо держать на светлом окне, а если сад, то можно вкопать горшок где – нибудь в полутени. Новые листья формируются в течение летних месяцев. 
Пуансеттию надо регулярно (раз в две недели) подкармливать, используя полное минеральное удобрение (2 г/л). Поливать надо обильно, стараясь ни переувлажнять, ни пересушивать. 
Если летом растение держали на открытом воздухе, то до наступления холодных ночей его заносят в помещение. Днем температура не должна быть выше 21 градуса, ночью – ниже 16 градусов. 
И вот теперь - самое главное. Чтобы пуансеттия зацвела в конце декабря, в октябре надо «запустить» режим длинных ночей. Растениям необходимо 14 – 16 часов полной темноты. В городе уличные фонари, освещенные соседние окна, световая реклама не дают возможности обеспечить полную темноту в квартире. Поэтому здесь надо придерживаться следующей тактики: можно ставить растение на ночь, например, в стенной шкаф, чулан или другое абсолютно темное помещение или на месте накрывать его картонной коробкой (подойдет и темная непрозрачная ткань), а днем переносить на светлое окно. Подобные процедуры надо проделывать ежедневно, пока прицветники не начнут окрашиваться. Тогда все манипуляции прекращают. Полезно в это время подкормить растение кальциевой селитрой с добавлением микроэлементов (1,3 г/л, один раз в 7 – 10 дней). 
А что делать, если во время не успели снять черенки или обрезать пуансеттию? И в этом случае не стоит огорчаться. Надо организовать ей с октября режим длинных ночей, как описано выше, и она к Рождеству зацветет, только не будет такой компактной.