Для нормального роста и развития растений и получения высокого урожая необходимы элементы питания: тепло, вода, свет, воздух. Все эти условия называются факторами жизни растений, они одинаковы необходимы растениям, и ни один из них не может быть заменен другим. Элементы минерального питания. В больших количествах овощные культуры потребляют азот, фосфор, калий, кальций, магний и серу, в связи с этим их называют макроэлементами. В ничтожных дозах растениям нужны марганец, бор, цинк, медь, йод, молибден, кобальт, в отличие от первых их называют микроэлементами. Особое промежуточное положение между макро- и микроэлементами занимает железо. Его растения потребляют значительно меньше, чем макроэлементов, и все же в несколько раз больше (иногда в десятки раз), чем микроэлементов.
Из элементов питания в почве в минимуме часто бывают азот, фосфор и калий, а на некоторых почвенных разностях – кальций и магний. При недостатке азота задерживается рост стеблей и особенно листьев. Растения бледнеют, а затем желтеют. Избыток азота задерживает образование плодов, семян у плодовых овощей и у семянников. Недостаток фосфора задерживает цветение и снижает плодоношение. Растения при недостатке калия слабо растут и легко подвергаются разным заболеваниям. Под влиянием марганца повышается интенсивность фотосинтеза, увеличивается количество хлорофилла в растениях и ускоряется развитие овощных культур, например томата. Кобальт способствует увеличению содержания витамина С в овощах и сахаристости плодов томата. При недостатке меди, особенно на торфянистых, песчаных и дерново – подзолистых почвах, происходит побеление листа и скручивание его кончиков. При недостатке цинка овощные культуры образуют мелкие семена или совсем их не дают. Недостаток бора вызывает опадение или отмирание цветков и завязей у томата, огурца и других культур. Высокие требования к условиям минерального питания растения предъявляют в молодом возрасте, так как они в это время имеют слаборазвитую корневую систему и быстро растут. Овощные культуры с коротким вегетационным периодом (салат, редис, шпинат, ранние сорта капусты), а также культуры, корни которых расположены главным образом в поверхностном слое почвы (огурец, томат, перец, баклажан, лук репчатый, чеснок), отличаются повышенными требованиями к условиям минерального питания. В отдельные фазы роста потребность овощных культур в различных элементах питания неодинакова. Например, для растений огурца необходимо обильное питание в течение всей вегетации, особенно эффективны подкормки в начальный период роста и во время плодоношения. Для лука репки в отличие от огурца нужно обильное питание лишь в первую половину вегетации. В период созревания луковиц обилие почвенного питания способствует продолжению роста и задерживает их созревание.
Каждая культура может дать высокий урожай только при наличии для нее площади питания. Площадь питания растений – число квадратных сантиметров или метров, приходящихся на одно растение. Площадь питания зависит от характера размещения растений на поле, от культуры, сорта, плодородия почвы. Его определяют, умножая ширину междурядья на среднее расстояние между растениями в рядках. Площадь питания имеет большое значение как фактор, влияющий на урожай. Ранние сорта, имеющие более короткий вегетационный период, по сравнению с поздними выращивают на меньшей площади. Чем плодороднее почва, тем в меньшей площади питания нуждаются растения.