Выращивая те или иные растения, мы хотим знать о них все – какие условия необходимы для лучшего роста, какие легенды с ним связаны, почему они называются так, а не и иначе, какими свойствами обладают. Неизменный интерес вызывает вопрос о ядовитых свойствах пищевых и декоративных культур. На самом деле выработка веществ (вторичных метаболитов), в том числе и ядов, - это своеобразный язык растений, способ их общения с окружающей средой. Вторичными такие соединения называются потому, что они не участвуют в основных биохимических процессах, а выполняют преимущественно экологическую функцию. В отличие от животных, растения неподвижны и поэтому обеспечивают себе наилучшие условия обитания в том месте, где однажды проросли их семена. Основные способы защиты от животных, которые поедают и уничтожают их – формирование специальных приспособлений (прочные ткани, восковой налет на листьях, колючки и шипы) либо выработка разнообразных токсинов. Достаточно назвать такие вещества как стрихнин, куранин, колхицин. Иногда растения совмещают механический и биохимический способы защиты: например, в арсенале у некоторых видов молочая есть колючки и ядовитый млечный сок. У одних растений ядовиты все их части (чемерица), у других – наиболее важные с репродуктивной точки зрения органы (токсины содержатся в семенах клещевины, горького миндаля, тиса ягодного, незрелых плодах мака, паслена). Токсины могут быть «адресованы» различным группам животных. Так, пиретрум ядовит для насекомых, очитки – травоядных животных. Семена дурмана и белены ядовиты для человека, но безвредны для птиц, которые их поедают и разносят, помогая таким образом в расселении этих растений. 
Многие растения вырабатывают токсические вещества и для взаимодействия друг с другом. Как правило, это летучие терпеновые соединения, подавляющие рост других видов в радиусе доступности питательных веществ и хорошей освещенности. Терпены содержатся и в листовом опаде таких растений. Яркие примеры такого способа защиты – грецкий и маньчжурский орехи, можжевельник. Интенсивность выработки ядовитых веществ напрямую зависит от природно – климатических условий, а для садовых культур – от питания. 
Интересная сезонная особенность в выработке токсинов была замечена ученым: молодые побеги совершенно безобидного кормового растения клевера лугового при аномально теплых зимах (плюс 5 градусов и выше) начинают синтезировать ядовитые вещества – цианогенные гликозиды. Оказывается, что при теплой зиме клевер интенсивнее поедают улитки, а скорость роста побегов зимой гораздо ниже, чем летом. Вот приходится растениям придумывать такие хитроумные способы защиты. Токсичность зависит также от географического положения. Например, чемерица, ядовитая в средней полосе России, в некоторых районах Армении и Алтая является кормовым растением. 
В целом же, в мировой флоре насчитывается не так много ядовитых видов – от 700 до 1000. Люди сумели обратить себе на пользу даже растения с вредными свойствами. Многие из них находят применение в медицине. Например, из клещевины получают касторовое масло, из руты – рутин, из наперстянки и ландыша – сердечные гликозиды. Некоторые ядовитые растения применяются и как природные инсектициды: полынь, пиретрум, многие пасленовые.  На основе пиретрина, получаемого из пиретрума, синтезированы более мощные инсектициды – циперметрин, перметрин и другие, входящие в состав препаратов «Интавир», «Фас», «Искра». На основе никотина табака созданы неоникотиноиды (препарат «Актара»). Растворами неоникотиноидов достаточно полить растение под корень, и его надземная часть становится ядовитой для насекомых.
Управление Россельхознадзора по Рязанской и Тамбовской областям сообщает, прежде чем вы посадите в своем саду какое - либо растение, а тем более решитесь принимать его в пищу или в качестве лекарства, следует внимательно изучить его свойства.