Во всем мире для защиты продуктов питания от порчи или уничтожения вредителями используется более 1000 наименований пестицидов. Каждый пестицид имеет свои свойства и токсикологические характеристики.
Многие старые, дешевые (не защищенные патентами) пестициды, такие как дихлордифенилтрихлорэтан (ДДТ) и линдан, могут в течение многих лет накапливаться в почве и воде.
Токсичность пестицидов зависит от их назначения и других факторов. Так, инсектициды, как правило, являются более токсичными для человека, чем гербициды. Одно и то же химическое соединение может оказывать разное действие в зависимости от дозы (т.е. от количества вещества, воздействующего на человека). Токсичность также зависит от способа воздействия на человека (попадание в организм через желудочно-кишечный тракт, органы дыхания или кожу в результате прямого контакта).
На сегодняшний день ни один из пестицидов, разрешенных для использования в целях защиты продуктов питания в международной торговле, не является генотоксичным (т.е. способным повредить ДНК, что может вызвать мутации или рак). Неблагоприятные проявления в результате воздействия этих пестицидов имеют место только в случае превышения определенной дозы. Контакт с большим количеством пестицида может вызвать острое отравление или долгосрочные негативные последствия для здоровья, включая раковые заболевания и нарушение репродуктивной функции. 
Вырастить овощи и фрукты без применения пестицидов можно, но только в пределах своего личного подсобного хозяйства. При этом высока вероятность снижения количества и качества товарного урожая из-за вредителей и болезней культур. Отказ же от химической защиты в сельскохозяйственном производстве невозможен.
Пестициды – одна из главных причин смерти в результате отравления, особенно в странах с низким и средним уровнем доходов.
Поскольку пестициды по определению токсичны и умышленно попадают в окружающую среду, производство, продажа и использование пестицидов должны быть объектами строгого регулирования и контроля. Также необходим регулярный мониторинг значений остаточной концентрации пестицидов в продуктах питания.
В наибольшей степени риску подвержены люди, испытывающие на себе непосредственное воздействие пестицидов. К этой категории относятся сельскохозяйственные работники, ведущие обработку полей пестицидами, и люди, находящиеся на прилегающей территории во время и непосредственно после распыления пестицидов.
Население в целом – т.е. люди, не проживающие в районах применения пестицидов, – подвергается воздействию пестицидов в результате употребления в пищу продуктов питания и воды, содержащих эти химические вещества в значительно меньшей, остаточной концентрации.
Никто не должен подвергаться воздействию пестицидов в небезопасных для здоровья дозах.
Люди, обрабатывающие пестицидами сельскохозяйственные культуры, применяющие их у себя дома или на приусадебном участке, должны использовать надлежащие средства защиты. Те, кто лично не участвует в применении пестицидов, должны избегать присутствия в зоне применения во время и непосредственно после обработки.
Продукты питания, реализуемые в коммерческой сети или предоставляемые на безвозмездной основе (например, в рамках продовольственной помощи), должны соответствовать нормативам в отношении пестицидов и, в частности, предельно допустимой остаточной концентрации пестицидов. Те, кто самостоятельно выращивает для себя продовольственную продукцию, должны в случае применения пестицидов следовать инструкции и использовать средства защиты, такие как перчатки и лицевые маски.
Потребители могут ограничить попадание в организм пестицидов, содержащихся в остаточной концентрации в продуктах питания, посредством мытья фруктов и овощей и удаления кожуры. Это также способствует сокращению воздействия со стороны других источников опасности, связанных с продуктами питания, таких как болезнетворные бактерии.
Применение пестицидов позволяет предотвратить масштабные потери урожая и, таким образом, пестициды будут продолжать играть свою роль в сельском хозяйстве. Тем не менее, воздействие пестицидов на здоровье человека и окружающую среду остается предметом беспокойства.
Использование пестицидов при производстве продуктов питания как для местного потребления, так и на экспорт должно осуществляться в соответствии с принципами надлежащей сельскохозяйственной практики независимо от экономического статуса страны.